OSIRIS-REx: come avviene la discesa su Bennu

Tutte le cose abbiamo saputo di Bennu pallido di fronte alle informazioni che avremo quando potremo analizzare alcuni frammenti in laboratorio. Questo è il motivo per cui il 20 ottobre 2020, la sonda spaziale OSIRIS-REx della NASA tenterà una manovra di “mordi e fuggi” per campionare un campione di polvere e rocce dell’asteroide, il più incontaminato possibile rappresentazione del materiale. che avrebbe dovuto costituire il Sistema Solare 5 miliardi di anni fa, durante la formazione dei pianeti.

La manovra, che durerà complessivamente 4 ore e mezza, sarà una delle più difficili mai tentate a così grande distanza (Bennu è attualmente a più di 321 milioni di km dalla Terra). Al centro delle operazioni c’è un braccio robotico chiamato TAGSAM (meccanismo di acquisizione dei campioni touch-and-go), un’asta lunga più di 3 metri con un piatto di raccolta all’estremità, paragonata da molti ad un aspirapolvere al contrario.

Come funziona TAGSAM. Arrivato in superficie, TAGSAM emetterà un getto di azoto sul terreno per sollevare tutte le particelle di spessore inferiore a 2 cm per poi immergersi all’interno di questa nuvola per la raccolta. Al termine dell’operazione, la sonda resterà nell’orbita di Bennu per un altro anno, e dovrebbe tornare sulla Terra con il prezioso dono extraterrestre il 24 settembre 2023.

Il sito di raccolta è una superficie ben conservata di 15 metri di larghezza all’interno di un cratere, chiamato Nightingale. Si tratta di un’area considerata sicura ma comunque disseminata di grossi massi, che TAGSAM cercherà di evitare in base al feedback continuo delle telecamere ottiche di navigazione, e non al meno preciso LIDAR (laser-based remote sensing) solitamente utilizzato dalle sonde. Poiché c’è un ritardo di 18 minuti nelle comunicazioni tra Bennu e la Terra, è essenziale che questi sistemi operino in modo autonomo.

La discesa in dettaglio. Nelle ultime settimane OSIRIS-REx ha effettuato i test generali delle prime due manovre della sequenza di campionamento. Le operazioni inizieranno con il distacco della navicella dalla sua orbita sicura a 770 metri dalla superficie di Bennu; dopo una discesa controllata di circa 4 ore, si svolgerà il cosiddetto “Checkpoint” ad un’altezza di 125 metri da terra, manovra che consentirà al satellite di poter regolare autonomamente posizione e velocità prima di procedere alla discesa su Nightingale. Dopo altri 11 minuti di discesa, a quota 54 metri, la sonda effettuerà un’altra manovra (“Matchpoint”) per rallentare la sua corsa e sincronizzarsi con la rotazione di Bennu prima del contatto.

Poi sarà il momento della discesa finale, che culminerà in un touchdown di meno di 16 secondi in cui verrà rilasciata una delle tre cariche di azoto pressurizzato in dotazione. Dopo che il campione è stato raccolto, la sonda accenderà i motori per tornare a una distanza di sicurezza dall’asteroide. L’obiettivo è raccogliere almeno 60 grammi di polvere: sapremo nelle prossime settimane se ci riusciremo, perché pesare qualcosa su Bennu, a un milionesimo di gravità terrestre, non è così semplice.

Scorte di sicurezza. C’è una probabilità del 30% che OSIRIS-REx non raccolga abbastanza materiale: ecco a cosa servono le altre due bottiglie di azoto. Per un eventuale secondo tentativo, invece, se ne sarebbe discusso nuovamente a gennaio, e in un altro sito a Bennu, non disturbato dalle manovre precedenti.

Antonia Angelo

Antonia Angelo

Affascinato e curioso di tecnologia e design, sin da bambino ho sempre studiato e guardato il mondo evolversi intorno a me ponendomi sempre nuove domande a cui rispondere. Grazie all'esperienza professionale acquisita negli anni, comunico in modo chiaro e preciso riuscendo a rispondere a specifiche richieste del cliente e / o dell'utente di riferimento. Per me, l'aspetto grafico rappresenta un modo di comunicazione visiva che mira a emozionare. Viaggio spesso per partecipare a corsi o incontri per aggiornarmi, conoscere e confrontarmi / misurarmi con nuove persone.

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